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Valve ,你有多神?電子遊戲的商業帝國與疆域擴張

最近幾天,因為 Valve 這家公司宣佈與 HTC 聯手開發虛擬實境的穿戴裝置並公開實機展示,造成各方媒體一片報導熱潮、接連幾天興奮不已。講到 Valve ,許多人難免對這間公司又愛又恨,因為它在許多方面都是宛如神一般的公司――至少,是吸鈔票的神。

Valve 於1996 年在美國成立。電玩遊戲方面,《絕對武力/ CS》系列至今未被淘汰、還推陳出新;近年相當熱門的還有《絕地要塞》與《惡靈勢力》等新作系列;更不要說單機第一人稱射擊遊戲奠基作之一的《戰慄時空/半條命》和外傳機智解謎遊戲《傳送門》等系列至今猶膾炙人口、續作也吊足胃口。

上述多款作品,大都運用了公司自行研發的 Source 引擎,而且大方支援各種模組――他們甚至從模組開始、開發了魔獸世界的番外《Dota 2》熱門對戰遊戲。這些大作就算還不像暴風雪公司(Blizzard)那樣款款驚為天人、也不如《上古捲軸》或《質量效應》那般具史詩氣息,但好歹也是如雷貫耳,玩家沒玩過也聽過、沒聽過也一定有朋友玩過或聽過――如果真沒聽過,現在你聽過了。

Valve 的老闆 Gabe Newell 更因為他曾親自回覆客戶來信且態度良好,以及對產業相關議題如遊戲主機的發展狀況直言不諱而備受注目,加上 Valve 至今的諸項成就,幾乎被視為傳奇。也因此,有人把他和公司旗下的遊戲角色放在一起、成了一張《最後的晚餐》,甚至將他替換到知名英雄角色身上,也毫不意外了。

然後,這家公司自 2003 年起推出了 Steam :這個專為 PC 與 Mac (2010 年開始)等個人電腦服務的數位遊戲發行與下載平台暨社群管道,去年(2014)下旬已經上架近四千款新舊遊戲、註冊帳號達一億、隨時都有數百萬人登入使用。使用者除了可以購買遊戲並管理自己的遊戲清單之外,還可以瀏覽遊戲新聞、追蹤產品與開發者消息、與朋友或其他玩家合作和討論、在市場交換蒐集品、透過玩家社群工作坊下載甚至購買自製模組套件……

此外,Valve 提供補助獎金給為 Steam 工作坊中的使用者,凡是為 Valve 旗下作品製作模組物件者可申請領取;前一陣子,他們宣佈將此獎勵範圍擴大、逐漸納入非 Valve 公司的遊戲。這種態勢不是每家公司都辦得到。

因此, Steam 規模之龐大、功能之多元、使用之便利,無論 Ubisoft 的 Uplay 再怎麼重視品質、美商藝電的 Origin 再怎麼傲嬌霸氣――他們宣佈自己公司的產品不會在其他平台上發售―― GOG 的 Galaxy 再怎麼急起直追,至少到今天還不足以對 Steam 構成威脅。光是 Steam 一項, Valve 幾乎就可以稱上數位產業數一數二的龍頭。

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而 Valve 的野心還不止於此。 2011 年,他們推出 Steam Big Picture 、正式朝硬體進軍,玩家可以透過鍵盤滑鼠或搖桿(同時研發了搖桿輸入法)、高解析度電視和十呎互動介面(10-foot interface)直接享受高畫質的影音與瀏覽服務並使用所有 Steam 功能;去年他們也宣佈 Big Picture 可以和已經產品化的穿戴式虛擬實境(VR)裝置 Oculus Rift 搭配使用、朝硬軟體與 VR 整合跨出一步。

當然,大家都知道 Oculus 後來被臉書收購、並找上韓國三星 Samsung 發展行動裝置 VR 技術,就為 Valve 與 Oculus 的合作帶來變數。正當業界與市場裡裡外外好奇虛擬實境、隨身裝置和視聽娛樂會有何發展時, Valve 出了新招:前幾天正式宣佈,他們已經與 HTC 展開合作,並在遊戲開發者大會(GDC 2015)中正式展示了一整套以 Steam 為中心的視聽娛樂硬軟體設備系統,從 SteamOS 作業系統、手持控制器、訊號串流盒,還有專用的電腦主機,以及與 HTC 合作的 VR 裝置 Vive ――廢話,要跟韓國 PK ,當然要找臺灣公司啊XD

Website Snapshot

圖片截自 Steam (Universe) 網頁

HTC董事長王雪紅說:「過去的企業鮮少參與人們互動及溝通的重要轉變,而這正是我們計劃與Valve共同完成的目標。」執行長周永明說:「HTC很幸運地以智慧型手機幫助全球廣大人類完成便利生活的願景,這次透過與Valve一同攜手策略合作,HTC將再次以虛擬實境技術實現人們未來更偉大的夢想。」

HTC 當然講得好聽,而 Valve 自己的老王賣瓜就更不在話下: Vive 雙眼各 1,200 乘 1,080 的解析度雖然不比最高等級的 Oculus Rift 強,不過每秒 90幀的更新頻率相當搶眼,而且據說已經解決了相關業界最擔心的使用者噁心暈眩問題―― Gabe Newell 豪稱使用 Vive 的人之中「百分之零的人會感到噁心暈眩」―― Valve 仍認為這是當今最身歷其境的 VR 裝備。

從遊戲、平台、視聽環境到硬體與虛擬實境, Valve 可謂全面性進攻數位娛樂市場、並一次又一次拓展新目標――假若虛擬實境取得成功,下一步要是投入腦神經科學或植入式生化晶片研究也不怎麼令人意外吧。不過,在那之前, Vive 於今春釋出開發者版本、預計年底推出消費者版本,要檢視 HTC 和 Valve 的豪語能否實現、是否在數位視聽娛樂的世界中又朝神一般的寶座更進一步,審判日或許不遠了。

撰稿:李立凡
編輯:梁世佑


參考資料與延伸閱讀

HTC
Vive 官網 http://www.htcvr.com/
2015.03.01. 〈HTC與VALVE聯手實現你的虛擬實境夢〉http://www.htc.com/tw/about/newsroom/2015/2015-03-01c/

Valve
〈電腦遊戲的世界正在擴張〉 http://store.steampowered.com/universe
Steam Big Picture http://store.steampowered.com/bigpicture
Steam Universe http://store.steampowered.com/universe/

2014.01.18. “Valve: The future of Virtual Reality is just one year away.” Engadget. http://www.engadget.com/2014/01/18/valve-vr-steam-dev-days/ Accessed 2015.03.08.

2014.07.24. “Facebook’s Oculus teaming with Samsung for mobile virtual reality push.” CNET. http://www.cnet.com/news/facebooks-oculus-teams-with-samsung-for-mobile-virtual-reality-push/ Accessed 2015.03.08.

2014.09.22. “Steam Reaches 100 Million Users And 3,700 Games.” Gamespot. http://www.gamespot.com/articles/steam-reaches-100-million-users-and-3-700-games/1100-6422489/ Accessed 2015.03.08.

2015.03.01. “Valve partnering with HTC to make virtual reality headsets.” Polygon. http://www.polygon.com/2015/3/1/8129113/valve-partnering-with-htc-to-make-virtual-reality-headsets Accessed 2015.03.08.

2015.03.01. Ben Kuchera. “Valve’s big announcement should get you excited (and terrified) about virtual reality.” Polygonhttp://www.polygon.com/2015/3/1/8129949/valve-virtual-reality-vive Accessed 2015.03.08.

2015.03.02.  〈HTC與Valve合作開發VR裝置, Vive年底前上市〉。 iThome. http://www.ithome.com.tw/news/94225 Accessed 2015.03.08.

2015.03.02. 〈HTC 攜手 Valve 於 MWC 發表虛擬實境 HTC Vive,開發者版今春問世〉。《科技新報》。 http://technews.tw/2015/03/02/htc-valve-announced-vr-htc-vive-at-mwc-2015/ Accessed 2015.03.08.

2015.03.04. Ben Kuchera. “Hands-on with the HTC Vive, Valve’s crazy, beautiful VR system.” Polygon. http://www.polygon.com/2015/3/4/8148265/htc-vive-vr-valve-hands-on-impressions Accessed 2015.03.08.

2015.03.05. Steven Tweedie. “The cult of Valve: Why Valve’s new virtual reality headset could be the first real threat to the Oculus Rift.” Business Insider. http://www.businessinsider.com.au/valve-htc-vive-first-threat-to-oculus-rift-2015-3 Accessed 2015.03.08.

2015.03.05. “Gabe Newell: Valve Has Cracked VR’s Motion Sickness Problem.” Gamespot. http://www.gamespot.com/articles/gabe-newell-valve-has-cracked-vr-s-motion-sickness/1100-6425715/ Accessed 2015.03.08.

2015.03.05. Graham Smith. “Valve’s Vive VR Prototype Is Better Than The Oculus Rift’s” http://www.rockpapershotgun.com/2015/03/05/vive-gdc-review/ Accessed 2015.03.10.

圖片來源
http://darrengeers.deviantart.com/
http://store.steampowered.com/universe/
http://www.gadgetreview.com/
http://www.hdwallpaperpc.com/

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